What is literature ?

A comment from a retired professor of literature about my last blog has sparked today’s entry. The lady in question maintains that no form of scientific writing or health-related presentation can have ‘literary’ value: it should be simply referred to as ‘communication’. Of course, this comment was in response to my explicit admiration of Claude Bernard’s public writing and presentation skills. We know that people came from the world over to hear him speak: that he was invited to write material for popular science magazines. Above all, we know that his seat in the Académie Française – the prestigious sanctuary of the French language and ‘belles lettres’ – was awarded less for his science than for the manner in which he wrote his articles – and particularly his ‘Introduction to the Study of Experimental Medicine’.

Where do we go from here? Certainly, there is a view that scientific writing for the public (fr: vulgarisation) is a distinct genre littéraire (http://master-cs.u-strasbg.fr/IMG/doc/art-bj.doc). Beyond this, I believe that even articles destined for the desks of other scientists need to be made more easily readable and comprehensible: I rarely found the dry, factual writing of medical articles attractive: to read them was an obligation, a necessary evil.

We surely want our patients to understand what we advise, and even on what grounds we advise it. Is there any reason why they should not access and understand original medico-scientific articles? To say that they are ‘above their heads’ is surely patronising and begs the question of whether they have a right to access the source material on which their doctor bases his or her treatment. Please do not suggest ‘dumbing down’ (a horrible phrase) a scientific paper for public consumption: that is overtly condescending. Good clear speaking and writing is in my view an obligation of anyone wishing to convey an idea, a result or a conclusion to anyone else.

What do you think?
PW

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2 responses to “What is literature ?

  1. Vous pouvez citer aussi : Beaudoin Jurdant, “Les problèmes théoriques de la vulgarisation scientifique”, éditions des Archives contemporaines, 2009 :
    http://books.google.fr/books?id=QmAEKvbcH1UC&pg=PA155&lpg=PA155&dq=littérature+vulgarisation&source=bl&ots=GXjf7h_9pC&sig=-9AIWdzirsyAX6I2l46eDZwR1sM&hl=fr&sa=X&ei=nyXVUdmVAu6d0wWKyoCYBw&ved=0CFMQ6AEwBg#v=onepage&q=littérature%20vulgarisation&f=false
    Oui, la vulgarisation est un “genre littéraire”, c’est-à-dire une catégorie de discours.Mais il y a aussi la “littérature de gare” (roman sentimental), la “littérature pieuse” (par exemple les vies de saints), la “fantasy”, etc. Ce n’est pas de la vraie littérature !
    La vraie littérature travaille sur le signifiant et pas seulement sur le signifié. Pour l’écrivain comme pour l’artiste authentique, la forme produit du sens, en surplus du signifié.
    Claude Bernard a seulement le souci du signifié, et d’ailleurs c’est tout à son honneur. Il se plaint que les mots n’aient pas un sens assez précis, alors que l’écrivain s’en réjouit parce que la littérature ne veut pas seulement le mot le plus exact, elle veut aussi que les mots, et la construction des phrases, suggèrent un surplus de sens. Claude Bernard détesterait le surplus de sens ! Il ne veut pas faire de l’art, il ne veut pas être écrivain, il a horreur de ce flottement du sens qui marque la littérature.

    Quant à l’Académie française, ce n’est pas un critère : il s’y trouve de mauvais auteurs, et les meilleurs écrivains n’y sont pas.

    Cela dit, les ouvrages de Claude Bernard sont de l’excellente “littérature scientifique” même s’il ne fait pas de la littérature à proprement parler ; et justement parce qu’il NE VEUT PAS FAIRE DE LA LITTÉRATURE !

    Avec mes compliments sincères et chaleureux pour votre blog
    Martine Courtois
    Professeur honoraire de l’université de Bourgogne (littérature comparée, littérature française contemporaine)

    • Chère collègue,
      Professeur d’histoire à l’université d’Aix-Marseille, je cherche à vous joindre pour vous poser une (courte) question au sujet de votre biographie d’Elie Faure, et ne trouve nulle part votre mail… auriez-vous la gentillesse de me joindre par anne.carol@neuf.fr?
      je vous en remercie d’avance
      Anne Carol

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